martes, 22 de abril de 2008

Tagboard

Informo de que he creado un Tagboard en la barra lateral. Para quien no lo conozca es una especie de chat donde dejar mensajes rápidos. Igual lo cambio de sitio y lo bajo o lo subo en la columna, pero de momento no lo voy a quitar (salvo que me de problemas). Como se autoactualiza es posible que me produzca errores en las estadísticas de visitas, por lo que lo tendré unos días de prueba para comprobar esto.

Y pronto volveré con algún artículo nuevo. Disculpad que no pueda actualizar el blog a intervalos constantes y las publicaciones vayan por rachas, pero la vida del estudiante es así. Espero poder escribir algo interesante en poco tiempo.
*NOTA: Introducía publicidad, por lo que lo he borrado, a ver si encuentro otro un poco curioso.

jueves, 17 de abril de 2008

Nos abandonan las grandes figuras.

Siempre hay alguna época en la que las malas noticias se suceden una tras otra, y actualmente se han dado tres que debería haber comentado en el blog pero que por falta de tiempo no he tenido ocasión de hacer. Parece que nos abandonan las grandes figuras de la ciencia y la divulgación, y es que nos acercamos a unas fechas que están en el límite de la capacidad vital de quienes han sido afamados a lo largo del siglo XX.

El primero en dejarnos fue Arthur C. Clark, el 19 de marzo a la edad de 90 años, científico de prestigio durante la Segunda Guerra Mundial y escritor de obras de ciencia ficción tan conocidas como El centinela o sus Odiseas, empezando con la famosa 2001: Una odisea espacial.

Casi un mes después falleció John Wheeler, el 13 de abril a la edad de 95 años. Es muy conocido entre los físicos y matemáticos por sus trabajos en física teórica, sobre todo por acuñar los términos Agujero negro y Agujero de gusano, dos estructuras de vital importancia en el estudio actual de la cosmología. Además participó en el Proyecto Manhattan y fue defensor del principio antrópico.

Por último, ayer mismo nos ha abandonado otra eminencia muy querida entre los científicos de la era moderna, Edward Lorenz, fallecido el 16 de abril a la edad de 90 años. El público puede conocerle más por el llamado Efecto mariposa. Este matemático realizó estudios climatológicos que le permitieron definir el Atractor de Lorenz, un sistema dinámico que ha servido como base para el desarrollo de parte de la Teoría del Caos, teoría de la que se le considera uno de los padres.

Por lo menos nos queda el consuelo de que vivieron muchos años y que disfrutaron del privilegio de sentir de cerca la ciencia, aportando trabajos fundamentales para el futuro desarrollo de la tecnología. Sin duda son tres personajes que se merecen más que una simple mención, por lo que no descarto escribir su bibliografía en alguna entrada posterior. Por el momento, seguiré peleándome con la cuarta dimensión.

miércoles, 9 de abril de 2008

SOHO

Estos días carezco del tiempo suficiente para escribir algún artículo más divulgativo o de mayor interés y complejidad, por ello estoy empleando el poco tiempo del que dispongo para retocar un poco el blog y organizar mi software. Hace unos días incluí la APOD en el menú lateral y, tras escribir una pequeña entrada sobre software astronómico, acabé por añadir algunas imágenes del SOHO debajo de la APOD. A continuación paso a explicar qué es el SOHO y qué muestran las imágenes que he añadido al blog.

El Solar and Heliosferic Observatory (SOHO) es una sonda espacial dedicada por completo al estudio del Sol, desde que empezó a emitir en mayo de 1996 hasta el día de hoy. Se fabricó en Europa, bajo la supervisión de la ESA, mientras que el lanzamiento, el 2 de diciembre de 1995, corrió a cargo de la NASA. Actualmente ambos organismos controlan su funcionalidad y se sirven de los datos enviados por la sonda. Una peculiaridad que es necesario destacar es que SOHO fue la primera sonda de observación solar que no orbita alrededor de la Tierra. Un inconveniente de las sondas antiguas es que durante ciertos periodos de tiempo la línea de observación entre el Sol y la sonda aparecía eclipsada por la Tierra, que se anteponía entre ambos y restringía la visión. En cambio, el SOHO está orbitando alrededor del punto de Lagrange L1, un punto situado en la línea que une a la Tierra con el Sol a una distancia suficiente de ambos como para que se anulen los efectos de la gravedad, generando una situación idónea de equilibrio dinámico que puede utilizarse para posicionar sondas u otro tipo de estructura espacial.

Pese a que se había estimado la duración del proyecto en 2 años, actualmente sigue funcionando casi a la perfección. En el año 2003 se produjo un fallo en el motor que orienta una de las antenas de transmisión de datos, provocando que cada 3 meses haya un bloqueo durante dos semanas en el envío de información hacia la Tierra. De todos modos, este bloqueo retrasa la transmisión de datos pero no los pierde, por lo que la información de la que se dispone es completa. El equipamiento de la sonda está formado por 12 instrumentos que miden desde las variaciones de temperatura y velocidad de los flujos de plasma en la corona hasta sus campos magnéticos, la composición del viento solar y las oscilaciones del disco y núcleo solar. Parte de los datos registrados son imágenes con diferentes filtros, como el H-alfa, que permite la observación de los flujos del viento solar, y se encuentran disponibles en la web del proyecto que he referenciado arriba.

Cuatro de estas imágenes son las que actualizo diariamente en este blog, concretamente 3 imágenes EIT y una MDI. Las imágenes EIT (Extreme ultraviolet Imaging Telescope) se registran a diferentes longitudes de onda, estando la imágen roja tomada a 314 Angstroms, la amarilla a 284 y la azul a 171. Las zonas brillantes de la EIT 314 muestran materiales que se encuentran entre 60.000 y 80.000 grados Kelvin, la EIT 171 muestra materiales a 1 millón de grados Kelvin y la EIT 284 a 2 millones de grados Kelvin. La imagen MDI Continuum (Michelson Doppler Imager) que he incluído en el menú lateral está tomada a 6768 Angstroms y, aunque ahora no muestra más que un disco naranja, dentro de un tiempo permitirá la observación de nuevas manchas solares (actualmente nos encontramos en el final de un ciclo solar y el inicio de uno nuevo, un periodo con actividad solar mínima). Esta última imagen es bastante útil ya que muestra una visión muy parecida a la que observa por los prismáticos o telescopios habituales con filtro solar (y las gafas que venden para ver los eclipses). Mejor ver el Sol mediante el SOHO que a ojo descubierto.

lunes, 7 de abril de 2008

Software astronómico básico

Ya que hace poco escribí una entrada sobre un planetario para los teléfonos móviles voy a aprovechar la ocasión para hablar de los programas más útiles para todo aquel aficionado que se esté iniciando en la astronomía. Desde luego, el apoyo que brinda tanto la informática en general como el mundo de internet a la astronomía amateur es amplio y lleno de posibilidades para todos los niveles. Hablaré de unas pocas aplicaciones sencillas de manejar pero con una cantidad de información más que suficiente como para iniciarse en esta disciplina.

En primer lugar hablaré del Stellarium, un planetario visualmente muy atractivo y sencillo de manejar. Es software libre y gratuito, además de permitir la modificación del código para incluir catálogos estelares, imágenes de cielo profundo, constelaciones o nuevas funciones. La puesta a punto es muy sencilla, ya que tan sólo hay que establecer la localización y el tiempo, así como las opciones básicas de visualización y otros parámetros opcionales, como dibujos de constelaciones, número de estrellas y etiquetas. Permite una observación a tiempo real, con posibilidad de ir hacia adelante o hacia atrás en el tiempo y estudiar la mecánica celeste. El programa corre en Linux, Mac OS X y Windows, pidiendo 512 Mb de memoria RAM y una tarjeta gráfica compatible con openGL. Sin duda es una aplicación que no debería dejarse de lado en el aprendizaje de la astronomía.

Un programa de tipo planetario mucho más potente que el Stellarium es el Cartes du Ciel, programa de código abierto que corre bajo Linux y bajo Windows (aunque en la web no dice nada de que funcione en XP doy fe de que funciona a la perfección, la web es un tanto antigua). Pese a los años que han pasado desde el nacimiento de este programa, hoy en día sigue siendo uno de los más utilizados por su versatilidad en cuanto al nivel de información. Los principiantes encontrarán en él un planetario más riguroso que Stellarium mientras que a medida que se ganan conocimientos se pueden implementar catálogos de objetos, plug-ins, herramientas y actualizaciones descargables desde la web. De este modo se puede tener un software muy potente totalmente personalizado. Además, el hecho de trabajar con cartas celestes a modo de atlas facilita la labor de campo, ya que se pueden imprimir con todo lujo de detalles.

Hay un objeto que la mayoría de las veces estorba en el cielo, pero que puede ofrecer unas visiones únicas y especiales. Obviamente me refiero a la Luna, accesible con cualquier equipo óptico. El Virtual Moon Atlas es un programa gratuíto que cuenta con la colaboración de uno de los creadores del Cartes du Ciel. Corre bajo Windows y para nada necesita unos requisitos prohibitivos, más bien lo contrario. El software nos ofrece una visión detallada de la Luna con información de cada accidente geográfico de su superficie. Es muy útil para el estudio de este objeto aunque a veces se observen diferencias entre la visión real y la del programa, en lo que a las sombras se refiere. Al principiante esto puede despistarle un poco, pero en muy poco tiempo aprenderá a orientarse por el atlas con una gran eficacia. Además, por unos 20€ se puede pedir un CD con una versión mucho más avanzada que la gratuita, aunque no se qué más se puede mejorar (añadir que la versión gratuita incluye tres modos de arranque, a saber, basic, light y expert, aunque recomiendo entrar directamente en la expert).

Un planetario similar al Stellarium es el Celestia. Con un atractivo visual muy superior al del primero permite viajar por el espacio saltando de estrella en estrella, llegando a dar la sensación de estar realmente viajando en un mundo 3D (como ejemplo, ver este video de un compañero forero en el que se muestra cómo la constelación de Orión tiene sus principales estrellas a distancias muy diferentes). El principal problema que le veo es que no hace la función clásica de planetario, ya que no he encontrado aún una función que permita una visualización al estilo Stellarium. Personalmente lo utilizo como simple software estético, ya que su manejo es algo complejo y no me aporta nada que no pueda obtener con los programas anteriores, pero es bastante potente a la hora de simular la mecánica celeste. Este software libre corre bajo Linux, Mac OS X y Windows y permite la implementación de add-ons que lo actualicen o personalicen.

Por último, un artículo sobre software astronómico no puede finalizar sin hacer mención al gran Starry Night, ahora en su última versión Pro Plus 6.2. En este caso el precio lo dice todo. Supera con creces a cualquier otro software astronómico, haciéndose casi imprescindible en astronomía amateur avanzada. La verdad, no puedo opinar objetivamente sobre esta aplicación ya que no la he probado, pero su popularidad es tal que aparece mencionado y comentado en numerosos foros y blogs de internet. Además, una cualidad muy interesante es que incluye un sistema GOTO para monturas motorizadas, permitiendo que nuestro telescopio siga las indicaciones que le damos desde el ordenador. Existen varios programas con esta función, pero el Starry integra varias aplicaciones en una sóla, consiguiendo un resultado sobresaliente.

Obviamente he dado las características más generales de las aplicaciones que le pueden interesar a quien se inicia en astronomía, pero hay que tener en cuenta que todos estos programas, exprimidos al máximo, son herramientas imprescindibles de los astrónomos más "curtidos". La posibilidad de aumentar sus catálogos, actualizarlos con los últimos datos y modificar el código fuente convierten a programas como el Cartes du Ciel o el Starry Night en herramientas imprescindibles para planear las observaciones y demás eventos astronómicos. Si a todo esto le sumamos la gran cantidad de ayuda, tutoriales y manuales que existen en internet sobre este tipo de software... habrá que sacar la luz roja para observar bajo techo en los días lluviosos.

sábado, 5 de abril de 2008

Mobile Planetarium

En uno de los foros que frecuento he encontrado una aplicación para los teléfonos móviles que simula un planetario al estilo de Stellarium (del que hablaré un día de estos). Así dicho puede parecer algo sin utilidad, pero para los que no tenemos portátil para llevarlo a las salidas de campo o para los que queremos más informacíon in situ de la que aporta un atlas de papel es un programa bastante asequible. El programa es Mobile Planetarium, software libre, descargable desde SourceForge, con una web en la que hay un manual muy básico para hacer la puesta a punto. El único requerimiento es que el teléfono móvil incorpore Java, pero para que tengáis una referencia os diré que en el Nokia 6131 funciona a la perfección aún forzándolo al máximo.

Su manejo es realmente sencillo. Para hacer la puesta a punto sólo se necesitan saber las coordenadas geográficas, el huso horario en función del GMT y la hora local. A continuación se hacen los ajustes de orientación visual, magnitud estelar (el máximo es 6), color (rojo para visión nocturna) y lo que queremos ver por pantalla, desde las figuras y nombres de las constelaciones hasta los objetos Messier, planetas y estrellas más brillantes. Respecto a los cuerpos del Sistema Solar, incluye las predicciones de los 7 planetas (sin contar la Tierra) más Plutón, el Sol y la Luna. Por último, se pueden cambiar varios parámetros durante la visualización, como aumentar/disminuir el número de estrellas que se quieren ver, cambiar las etiquetas de los objetos o manejar el zoom hasta una FOV de 10º. Además, la aplicación cuenta con una ayuda y mucha información de los objetos, así como con una función de búsqueda y GOTO.

El chico que lo ha diseñado es un estudiante graduado que trabaja en el departamento de Ciencia Computacional e Ingeniería de las Telecomunicaciones en la National Cheng Kung University, en Taiwan. Desde luego ha realizado un proyecto muy útil para todos aquellos que como yo se encuentran aprendiendo la mecánica celeste en diversas observaciones y no disponen de un ordenador a mano. Es un buen trabajo.

APOD - Astronomy Picture of the Day

Después de mucho tiempo de visitar APOD (y motivado por la lectura de un artículo del compañero Manuel Fernández en el número 86 de la revista LEO) me he decidido a hacer una pequeña mención a esta web en el blog. APOD, o lo que es lo mismo, Astronomy Picture of the Day, es una sección de astrofotografía de la web de la NASA, donde diariamente muestran y comentan la que llaman "Fotografía Astronómica del Día". Su nacimiento se produjo el 16 de junio de 1995 de la mano de Robert Nemiroff y Jerry Bonnell, dos astrónomos profesionales que ejercen de profesores e investigadores en las universidades de Michigan y Maryland respectivamente. Desde esa fecha han ido colgando una foto astronómica al día, empezando con una imagen computerizada de una estrella de neutrones y llegando al día de hoy con los estratos de Aureum Chaos, una región de Marte.

Aunque el diseño de la página no es todo lo visualmente atractivo que se pudiera desear, la calidad de las fotografías y los comentarios profesionales son motivo más que suficiente para hacer de esta web una sección muy interesante para los amantes de la astronomía. Su estructura es simple pero eficaz, ya que contiene tanto un archivo como un calendario con las fotos publicadas día a día, además de un buscador para facilitar el filtrado de imágenes. Una característica a destacar es que, además de publicar fotos del Hubble y de otras misiones de la NASA, también se publica una gran cantidad de material amateur, por lo que muchos astrónomos aficionados mandan sus fotografías con la esperanza de que las incluyan en la galeria de APOD.

Por último decir que he añadido una sección de la APOD en el menú lateral del blog, con un link directo a la web oficial de la NASA donde aparece el comentario de la fotografía. Espero que funcione bien, lo vigilaré estos días para comprobarlo. Además, por si alguien quiere probar un fondo de escritorio con la APOD que se actualiza diariamente dejo aquí el link de descarga del software que lo realiza, obtenido del artículo de la revista LEO anteriormente mencionado. También lo tengo en fase de pruebas, por lo que si da algún fallo lo haré saber.

jueves, 3 de abril de 2008

Adiós a Ciencia@MiGUi, bienvenidos a Joomla.

Tras el parón que hice durante el mes de marzo, con unas vacaciones de por medio, he vuelto a entrar en el blog para ponerlo al día y comenzar a escribir de nuevo. Además quiero aprovechar para agradecer a cierta persona que se interesara por mi blog y mi forma de escribir, ya que eso siempre anima a seguir.

La vuelta ha traído una novedad que creo necesaria mencionar. Como se preveía desde hacía tiempo, el blog en el que colaboro, Ciencia@MiGUi, ha decidido migrar de servidor, quedando por tanto obsoletos todos los links que tenía en mi blog referenciados a dicha web. La verdad es que dichos links no funcionaban por una cuestión de seguridad informática, por lo que no servían de gran cosa. Comento esto porque tras la migración al nuevo servidor he editado todos los links erróneos y actualmente funcionan a la perfección.

La nueva web, MiGUi.com, utiliza Joomla, un sistema de gestión de contenido (CMS) de código abierto bajo licencia GPL, permitiendo publicar artículos y otros textos en una base de datos MySQL. El dinamismo y las nuevas posibilidades de este sistema lo convierten en un buen modelo para desarrollar un conjunto de foros, blogs, etc... Sobre esta estructura ha nacido la nueva web, que albergará contenidos tanto científicos como culturales, si es que ambas categorías pueden separarse.

De momento dejo el enlace a Ciencia@MiGUi, ya que aún está activo pese a que no se publique nada más allí. Esperemos que poco a poco vaya cuajando la nueva web y llegue a convertirse en lo que se ha convertido el foro. Seguro que así será.